Nutrición: Diferencias entre Polialcoholes y Edulcorantes

edulcorantes vs polialcoholes
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En la industria alimenticia, está muy extendido el uso de polialcoholes y edulcorantes. Son compuestos químicos orgánicos de sabor dulce que suelen utilizarse para sustituir el azúcar.

En este artículo vamos a abordar cuáles son sus diferencias, efectos, posibles riesgos (si tiene), y otras cosas a tener en cuenta.

¿Qué son los polialcoholes?

Los polialcoholes son azúcares no reductores. Se producen a partir de diferentes monosacáridos y, en función del monosacárido que se emplee, obtendremos un polialcohol diferente. Por ejemplo, de la glucosa se produce Sorbitol, de la lactosa el Lactitol, de la maltosa el Maltitol, etc.

En el siguiente cuadro puedes ver varios polialcoholes populares, con su respectivo código. En la columna del centro su poder endulzante; qué tanto endulza gramo a gramo comparado con un gramo de sacarosa. Y en la columna de la derecha, cuantas calorías aportan por gramo cada uno de ellos.

principales polialcoholes

¿Cómo se digieren los polialcoholes?

Los polialcoholes no son absorbidos en el intestino delgado. Por lo tanto, pasan al colon sin ser digeridos, y son fermentados por la flora bacteriana. Este es el motivo por el cual tienen algunas calorías.

Por otro lado, como son fermentados por la flora bacteriana, generan gases. Y, como arrastran agua, un consumo excesivo puede producir diarrea y diversas molestias gastrointestinales.

¿Qué normativa se aplica a los polialcoholes y edulcorantes?

Cabe destacar que, en cuanto a las reglas de uso de polialcoholes, la Comisión Europea sobre aditivos de uso alimentario no establece una cantidad adecuada, sino que cada fabricante puede emplear la cantidad que considere necesaria para obtener el efecto deseado.

Sin embargo, los edulcorantes intensivos, sí tienen establecida una ingesta diaria adecuada, y también están limitados por ley en función del tipo de edulcorante.

¿Qué son los edulcorantes?

Los edulcorantes son ingredientes que se le agregan a los alimentos para sustituir el azúcar.

Esto se hace por diversas razones bastante interesantes:

No son cariogénicos, es decir, no favorecen la aparición de la caries dental.

Permiten aumentar la dulzura de los alimentos, sin aumentar el contenido calórico de los mismos.

En este sentido, se ha comprobado que el uso de edulcorantes ayuda en las dietas de pérdida de peso, ya que, entre otras cosas, mejoran la adherencia.

¿Qué son los edulcorantes intensivos?

Como bien lo dice su nombre, los edulcorantes intensivos son aquellos cuyo poder endulzante es mucho más intenso que el azúcar. Esta es la razón por la cual se emplean en cantidades muy bajas y se dice que son acalóricos, aunque esto no es totalmente cierto.

edulcorantes intensivos

Como vemos en la gráfica, cuando comparamos el poder endulzante de los edulcorantes intensivos (también llamados edulcorantes artificiales), con lo que endulza la sacarosa gramo a gramo, algunos de ellos endulzan hasta 200 veces más, como el aspartamo y otros hasta 600 veces más como la sucralosa.

Es muy común que en la elaboración de alimentos se combinen varios tipos de edulcorantes. Esto se hace por varias razones; principalmente porque de esta manera el poder endulzante se potencia, tiene una especie de efecto sinérgico. Aunque, lo cierto es que a veces también se hace por limitaciones legales.

¿Los edulcorantes son malos para la salud?

Cuando hablamos de si los polialcoholes y los edulcorantes intensivos son malos o no, tenemos varios frentes abiertos:

➜ El primero es, la seguridad a nivel general. De acuerdo con las normativas de la Unión Europea, los edulcorantes, para poder ser utilizados, deben estar aprobados.

➜ En segundo lugar, son constantemente evaluados para ver su seguridad en función de la evidencia que va surgiendo.

➜ Asimismo, los edulcorantes que son utilizados por los fabricantes de alimentos, suelen estar sujetos a determinadas condiciones de uso. La ley específica a qué alimentos se le puede añadir los edulcorantes aprobados, y también las cantidades.

En función de los datos disponibles se determinan los niveles máximos de un aditivo alimentario que no tiene un efecto tóxico demostrable. A esto se le denomina Nivel Sin Efecto Adverso Observado, que determina la ingesta diaria aceptable (IDA) para cada aditivo alimentario.

Dentro de estos, se encuentran los edulcorantes intensivos.

La IDA nos proporciona un margen de seguridad bastante grande, y se refiere a la cantidad de un determinado aditivo alimentario que, en circunstancias normales, se puede incluir en la dieta durante toda la vida sin ningún perjuicio para la salud.

Alcanzar un consumo que pueda causar algún daño es bastante improbable, pues el margen de error es de hasta 100 veces, lo cual es una cantidad extremadamente difícil de poder consumir.

Edulcorantes, microbiota y sensibilidad a la insulina

Hasta donde sabemos a día de hoy; en humanos, el consumo de edulcorantes intensivos no afecta negativamente a la microbiota. Cada día se suma más evidencia que reafirma esta afirmación.

En cuanto a lo que sería el manejo de la glucosa, se ha demostrado que tienen un efecto neutro, es decir, no tiene efecto negativo ni positivo.

No obstante, si sustituimos una cantidad determinada de azúcar, que contiene calorías, por un edulcorante, que no contiene calorías, se reduce la ingesta calórica de la dieta y podemos inducir una hipofagia o dieta hipocalórica, lo que produce una pérdida de peso, lo cual mejora la sensibilidad a la insulina.

✅ Por lo tanto, los edulcorantes son completamente seguros, no alteran la microbiota intestinal, y no afectan negativamente a la glucemia.

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